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Archivo:M74 3.6 5.8 8.0 microns spitzer.png

Galaxia espiral M74. Contiene unos 100.000 millones de estrellas y se encuentra a 30 millones de años luz hacia la constelación de Piscis.

Una galaxia espiral es un tipo de galaxia de la secuencia de Hubble que se caracteriza por las siguientes propiedades físicas:

  • Tiene un momento angular total considerable.
  • Está compuesta por una concentración de estrellas central rodeada por un disco.
  • El núcleo central es similar a una galaxia elíptica, conteniendo numerosas estrellas antiguas, llamadas "Población II", y normalmente un agujero negro supermasivo en el centro.
  • El disco es plano y está formado por materia interestelar, estrellas jóvenes "Población I" y cúmulos abiertos.

Las galaxias espirales deben su nombre a los brazos luminosos con formación estelar dentro del disco que se prolonga —más o menos logarítmicamente— desde el núcleo central. Aunque a veces son difíciles de percibir, estos brazos las distinguen de las galaxias lenticulares, que presentan una estructura de disco pero sin brazos espirales.

El disco de las galaxias espirales suele estar rodeado por grandes aureolas esferoides de estrellas de Población II, muchas de las cuales se concentran en cúmulos globulares que orbitan alrededor del centro galáctico. Esta aureola es conocida como halo.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, es espiral, con una clasificación en la secuencia de Hubble Sbc (posiblemente SBbc; ver galaxia espiral barrada).

Origen de la estructura espiral

Los primeros estudios sobre la formación de los brazos espirales corresponden a Bertil Lindblad. Se dio cuenta de que las estrellas no pueden estar organizadas en forma de espiral de manera permanente. Puesto que la velocidad de rotación del disco galáctico varía con la distancia al centro de la galaxia, un brazo radial rápidamente se vería curvado al rotar la galaxia. El brazo, tras unas pocas rotaciones, incrementaría la curvatura enrollándose cada vez más en la galaxia. Esto no es lo que se observa.

Archivo:Spiral galaxy arms diagram.svg

Explicación de los brazos de las galaxias espirales.

La primera teoría admisible fue ideada por C. C. Lin y Frank Shu en 1964. Sugirieron que los brazos espirales eran manifestaciones de ondas de densidad espirales. Supusieron que las estrellas se desplazan en órbitas ligeramente elípticas y que la orientación de sus órbitas está correlacionada, esto es, las órbitas elípticas varían su orientación, unas de otras, ligeramente con el incremento de la distancia al centro galáctico, tal como se observa en el diagrama. Estas órbitas están más cercanas en algunas áreas presentando el efecto de parecer brazos. Las estrellas no permanecen siempre en la posición en que las vemos, sino que pasan por los brazos al desplazarse en sus órbitas.

Se han propuesto hipótesis alternativas que implican ondas de formación estelar desplazándose por la galaxia; las estrellas brillantes producidas en la formación estelar mueren rápidamente, dejando regiones más oscuras tras la onda y, por tanto, haciendo esta visible.

Véase también

Enlaces externos

ar:الهالة bs:Spiralna galaksija ca:Galàxia espiral cs:Spirální galaxie eo:Spirala galaksio fi:Kierteisgalaksi hr:Spiralna galaksija hu:Spirálgalaxis it:Galassia spirale ja:渦巻銀河 ko:나선 은하 lt:Spiralinė galaktika nl:Spiraalvormig sterrenstelsel ru:Спиральная галактика sk:Špirálová galaxia sr:Спирална галаксија sv:Spiralgalax tr:Sarmal gökada zh:螺旋星系

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